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¿Quién fue Don Shula y cuál es el legado que dejó en la NFL?

Don Shula marcó un antes y un después en la NFL.
Don Shula es una leyenda de los Miami Dolphins (Foto: Twitter @SangreNFL)

El futbol americano de Estados Unidos ha tenido grandes nombres a lo largo de su historia. Sin embargo, contados son los que pueden reconocerse como auténticas leyendas del emparrillado y este 04 de mayo de 2020 falleció uno de esos que siempre quedarán en la memoria de los aficionados, jugadores, directivos y todo aquel que alguna vez se ha acercado a la NFL: hablamos de Don Shula, legendario entrenador que murió a los 90 años.

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Entre la guerra y el campo

Aunque Donald Shula es recordado en la NFL por su histórica labor en la banda de diferentes equipos como entrenador, antes de volverse leyenda en ese rubro pocos recuerdan que él mismo fue jugador del deporte que tanto le apasionó.

En 1951 fue elegido en el draft de la NFL por los Cleveland Browns, equipo al que decidió unirse y al que defendió hasta 1953. Sin embargo, en ese lapso (en 1952) fue parte de la Guardia Nacional de Ohio durante la Guerra de Corea, donde estuvo por 11 meses.

Posteriormente, Shula sería parte de los Baltimore Colts y Washington Redskins, último equipo en el que participó como jugador, pues decidió retirarse cuando solo tenía 27 años, consciente de que su vocación estaba en el campo, pero a lado de banda, como entrenador.

73 partidos, 21 intercepciones y 4 balones recuperados fueron los discretos números de Don en su paso por la NFL.

El inicio de la leyenda

En 1960, el histórico entrenador vio su primera experiencia como entrenador en la NFL, esto después de que los Detroit Lions lo convirtieran en su entrenador de la línea defensiva. De 1960 a 1962, año en que el Don dejó la institución, los Lions tuvieron marca positiva y se posicionaron como una de las mejores defensivas. Sin embargo, lo mejor aún estaba por venir.

Con apenas 33 años en sus espaldas, Shula recibió su primera oportunidad como entrenador en jefe. Los Baltimore Colts -equipo donde jugó-  le dieron la oportunidad a un hombre que incluso podía seguir jugando, sin saber en lo que se convertiría: una auténtica autoridad del deporte.

Con los Colts, el exentrenador estuvo durante siete años y tuvo campañas increíbles, pero ninguna la pudo cerrar con el campeonato. En la temporada de 1968 y con un récord brutal de 13 ganados y un perdido, los Colts de Shula perdieron el Super Bowl ante los New York Jets, en lo que sigue siendo considerado como una gran sorpresa. En la campaña de 1969, Don estuvo de nuevo con Baltimore, pero el éxito no se replicó.

El gran amor: Miami Dolphins

En 1970, los Miami Dolphins (creados en 1966) decidieron darle la oportunidad a un joven pero experimentado entrenador con el propósito de hacer de la franquicia un equipo de respeto y vaya que lo logró.

En su segundo año (1971-72), Shula fue capaz de llevar a los Dolphins al Super Bowl, pero los Dallas Cowboys lo superaron. Para su siguiente campaña (1972-73) y con toda la presión encima, Don cumplió con las expectativas y regresó al equipo al gran juego, esta vez con una pequeña gran diferencia: alzaron el trofeo Vince Lombardi.

Aquel campeonato sigue siendo histórico para la franquicia y para toda la NFL, pues Shula y su equipo consiguieron el campeonato con paso perfecto. 14 triunfos en temporada regular y tres más en los playoffs es una marca perfecta que perdura hasta el 2020.

Por si todo eso no hubiera sido suficiente, Don y sus jugadores repitieron el campeonato en la siguiente campaña (1973-74), lo cual encumbró a lo más alto al entrenador.

La sequía y el pecado

Con el bicampeonato de la NFL en sus manos, parecía que los Dolphins de Shula marcarían toda una época de títulos, pero esto no fue así. Después de ganar el Super Bowl VIII, Miami no ha vuelto a levantar el trofeo de campeón, pese a que las oportunidades no le faltaron.

Don Shula estuvo al frente del equipo hasta 1995, año de su retiro como entrenador. De 1974 a la última temporada del histórico entrenador, los Dolphins arribaron al Super Tazón en dos ocasiones más, en las ediciones de 1983 y 1985, pero no pudieron concretar la hazaña.

Lo que más dolió de las derrotas mencionadas y el gran pecado que dejó Shula fue el hecho de que no pudo llevar al campeonato a uno de los quarterbacks más importantes que ha tenido la NFL: Dan Marino. Sí desde su debut en 1983, hasta su retiro en 1999, Marino no alzó el Vince Lombardi y solo llegó a un SB, pese a tener a su lado a Don. Pese a eso, ambos nombres son recordados como los grandes protagonistas de una mancuerna histórica.

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Shula dijo adiós a la NFL con números de leyenda y entre los que más destacan es esa temporada perfecta de 1971-1972 y el mayor número de triunfos en la liga con 347. Además, Shula fue reconocido en cuatro ocasiones como coach del año.

Una verdadera leyenda que siempre será recordada en la historia de la NFL y el deporte.

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